Perangkat lunak dapat dianggap sebagai bagian variabel dari komputer dan perangkat keras bagian yang tidak berubah-ubah. Perangkat lunak sering dibagi menjadi perangkat lunak aplikasi (program yang benar-benar diminati pengguna) dan perangkat lunak sistem (yang mencakup sistem operasi dan program apa pun yang mendukung perangkat lunak aplikasi).

Istilah middleware kadang-kadang digunakan untuk menggambarkan pemrograman yang memediasi antara aplikasi dan perangkat lunak sistem atau antara dua jenis perangkat lunak aplikasi yang berbeda (misalnya, mengirim permintaan kerja jarak Perangkat Lunak Staf Cloud jauh dari aplikasi di komputer yang memiliki satu jenis sistem operasi ke aplikasi di komputer dengan sistem operasi yang berbeda).

Misalnya, tanpa browser Internet Anda, Anda tidak dapat menjelajahi Internet atau membaca halaman ini dan tanpa sistem operasi, browser tidak dapat berjalan di komputer Anda. Gambar di sebelah kanan memperlihatkan kotak Microsoft Excel, contoh program perangkat lunak lembar bentang.

Kategori perangkat lunak tambahan dan sulit untuk diklasifikasikan adalah utilitas, yang merupakan program kecil yang bermanfaat dengan kemampuan terbatas. Beberapa utilitas dilengkapi dengan sistem operasi. Seperti aplikasi, utilitas cenderung dapat diinstal secara terpisah dan dapat digunakan secara terpisah dari sistem operasi yang lain.

Perangkat lunak dapat dibeli di toko komputer ritel atau online dan datang dalam kotak yang berisi semua disk (disket, CD, DVD, atau Blu-ray), manual, garansi, dan dokumentasi lainnya.

Perangkat lunak juga dapat diunduh ke komputer melalui Internet. Setelah diunduh, file setup dijalankan untuk memulai proses instalasi di komputer Anda.

Perangkat lunak gratis

Ada juga jutaan program perangkat lunak gratis yang tersedia yang dipisahkan ke dalam berbagai kategori.

Shareware atau perangkat lunak percobaan adalah perangkat lunak yang memberi Anda beberapa hari untuk mencoba perangkat lunak sebelum Anda harus membeli program. Setelah masa uji coba berakhir, Anda akan diminta memasukkan kode atau mendaftarkan jasa pembuatan software produk sebelum Anda dapat terus menggunakannya.
Freeware adalah perangkat lunak yang sepenuhnya gratis yang tidak memerlukan pembayaran, asalkan tidak dimodifikasi.
Perangkat lunak open source mirip dengan freeware. Program tidak hanya diberikan secara gratis, tetapi kode sumber yang digunakan untuk membuat program juga, memungkinkan siapa pun untuk memodifikasi program atau melihat bagaimana program itu dibuat.
Perangkat lunak sering dikemas dalam CD-ROM dan disket. Saat ini, banyak perangkat lunak yang dibeli, shareware, dan freeware diunduh melalui Internet. Tren baru adalah perangkat lunak yang tersedia untuk digunakan di situs lain yang dikenal sebagai penyedia layanan aplikasi.
Beberapa jenis umum perangkat lunak aplikasi meliputi:

Perangkat lunak produktivitas, yang meliputi pengolah kata, spreadsheet, dan alat untuk digunakan oleh sebagian besar pengguna komputer
Perangkat lunak presentasi
Perangkat lunak grafik untuk desainer grafis
Perangkat lunak CAD / CAM
Aplikasi ilmiah khusus
Pasar vertikal atau perangkat lunak khusus industri (misalnya, untuk lingkungan perbankan, asuransi, ritel, dan manufaktur)